Le Dolby Surround, le « faux » son multicanal (2023)

Avant l’avènement du Dolby Digital et des codecs avec une vraie séparation entre les canaux (les formats multicanaux discrets), une technologie permettait tout de même d’obtenir un résultat « comme au cinéma » : le Dolby Surround. Utilisé à la télévision, dans les LaserDisc et même dans les VHS, il offrait un résultat assez convaincant, même s’il simulait les canaux. Et depuis la version 3, VLC décode le Dolby Surround.

D’abord, avant la technique, un peu d’histoire. Au commencement, il y avait le Dolby Stereo, au cinéma. Il date du milieu des années septante et a été utilisé notamment par Star Wars à sa sortie. Ce format audio permet d’ajouter un canal surround (à l’arrière) et une voie centrale dans un flux stéréo. L’avantage de la technologie vient de sa mise en oeuvre : on peut lire du Dolby Stéréo sur une installation classique, elle nécessite uniquement un décodeur et des haut-parleur. Le format arrive assez vite dans le grand public, sous le nom Dolby Surround, puis Dolby Pro Logic et Dolby Pro Logic II. Dans l’absolu, il n’y a pas de différences sur l’encodage de l’audio, mais plus sur les capacités de décodage. Le Dolby Surround peut être vu comme un format 4.0 (un canal central, deux canaux frontaux en stéréo, un canal arrière).

Le logo Dolby Surround

Mais comment ça fonctionne ?

Je vais schématiser un peu pour rendre ça compréhensible. Je ne suis pas ingénieur du son, donc je dis peut-être des bêtises (donc corrigez-moi), mais j’ai essayé de vulgariser un peu ça.

La voie centrale est obtenue en mixant les canaux gauche et droit. Les fréquences communes aux deux canaux sont reproduites sur la voie centrale (quand elle existe, ce n’est pas nécessairement le cas). Dans une configuration moderne, avec l’enceinte centrale, le son vient vraiment du centre. Dans une configuration plus ancienne (sans l’enceinte), le mixage implique que son semble venir du centre. Dans les deux cas, c’est assez efficace, même si l’enceinte centrale ne se limite pas aux voix, contrairement au technologies plus modernes comme le Dolby Digital ou le DTS (enfin, plus moderne… elles ont plus de 25 ans tout de même).

Pour le canal surround (la voie arrière), le fonctionnement est plus compliqué. Lors de l’encodage, les sons qui proviennent de l’arrière sont déphasés (généralement +90° à gauche et -90° à droite, même si en pratique on peut simplement déphaser les deux de 180°). Au décodage, le canal surround est obtenu en soustrayant les canaux gauches et droit. De cette façon, on annule la voie centrale et la différence entre les deux canaux est envoyée (en mono) dans l’enceinte arrière. Dans les systèmes anciens (avant le Dolby Pro Logic II), l’enceinte arrière a une bande passante limitée : 100 Hz à 7 kHz. De même, le niveau sonore est 3 dB sous celui des enceintes frontales. Le déphasage de 90° est surtout là pour obtenir un semblant de mouvement quand le son passe de l’avant à l’arrière et éviter que la voie centrale et le canal surround s’annulent (c’est expliqué dans ce document).

Il existe différents algorithmes pour le décodage, et un appareil compatible Dolby Pro Logic II peut par exemple offrir un résultat plus efficace, avec notamment un semblant de stéréo sur les canaux surround et des basses avec un filtre passe-bas, mais dans l’ensemble la technologie n’a pas vraiment évolué au niveau de l’encodage.

Les défauts du Dolby Surround

Le principal défaut, c’est ce qu’on appelle le crosstalk, des sons qui apparaissent sur des canaux dans lesquelles ils ne devraient pas se trouver. C’est aussi un des avantages de la norme en réalité. Le codage permet d’obtenir une bonne approximation de surround sur une installation stéréo (la voie centrale simulée au centre, la voie arrière déphasé qui s’entend tout de même de façon diffuse) et de fonctionner sur une installation mono. Reste que le positionnement demeure peu précis dans la réalité, même si les évolutions du matériel de décodage améliorent les choses.

L’autre défaut, c’est que si vous essayez de décoder de l’audio classique (sans Dolby Surround) sur un système Dolby Surround, vous obtiendrez surtout des artefacts sonores, spécialement sur les enceintes arrières. Dans les années 80 et 90, il fallait activer manuellement le Dolby Surround pour éviter ce problème. Dans les DVD, du moins avec une bande son en Dolby Digital, il y a une petite amélioration sur ce point : un flag permet d’indiquer au décodeur quand un flux Dolby Digital (AC3) stéréo contient du Dolby Surround. Un décodeur correct devrait donc activer le Dolby Surround uniquement en présence de Dolby Surround. Sur un LaserDisc ou une VHS, forcément, l’activation manuelle reste la seule solution.

Le décodage du Dolby Surround

Dans un contexte Home Cinema, décoder du Dolby Surround n’est pas vraiment un problème. La majorité des amplis 5.1 (et plus) peut décoder le Dolby Surround à la demande. Dans un contexte informatique, c’est plus compliqué. Quand j’ai commencé à rédiger ce sujet, c’était assez simple : quelques lecteurs propriétaires décodaient correctement le Dolby Surround (Power DVD par exemple) mais c’était le désert dans les solutions ouvertes. En dehors de MythTV (assez compliqués à utiliser), rien ne fonctionnait vraiment. VLC (2.2.x) proposait bien une option, mais elle ne fonctionnait pas.

Pour mes tests, j’ai d’abord commencé avec une carte son externe en FireWire qui intègre un décodeur Dolby Pro Logic II matériel (la FireWave), avec un résultat plutôt efficace. Une fois la technologie manuellement activée avec l’application fournie (qui ne fonctionne pas sur un macOS 64 bits), le rendu est assez correct. Tant la voie centrale que le canal surround sont séparés assez proprement et le positionnement est assez audible avec un casque audio 5.0. L’avantage de la solution, c’est que ça fonctionne avec toutes les sources informatiques : il suffit d’utiliser la carte comme sortie audio principale. Bien évidemment, tout ce qui ne contient pas du Dolby Surround donne un résultat bizarre si vous activez le décodage.

La carte son FireWire de Griffin décode le Dolby Surround (enfin, le Pro Logic II)

Ensuite, j’ai testé pour vérifier avec VLC 3 (3.0.3). Et contrairement à la version 2.2.6, ça fonctionne. Attention, il faut une carte son 5.1 configurée correctement (une Sound Blaster X-Fi dans mon cas) et il faut forcer le Dolby Surround (Préférences -> Audio -> Forcer la détection Dolby Surround sur Oui). Enfin, plus exactement, il faut effectuer la manipulation pour le faire sur un fichier classique (une vidéo issue d’un LaserDisc par exemple) mais normalement pas sur un DVD qui contient un flux Dolby Digital 2.0 avec du Dolby Surround (et le bon flag).

L’option dans VLC

Bien évidemment, la solution VLC ne peut pas vraiment se faire en temps réel avec un LaserDisc : c’est surtout utile pour un rip. A noter que cette page propose une méthode qui permet de séparer les canaux manuellement à partir d’un fichier stéréo pour ensuite reconstruire un fichier avec un encodage discret (AC3, DTS, AAC, etc.). C’est amusant, mais ça reste assez vain dans l’absolu : le Dolby Surround n’a pas été pensé pour séparer réellement les canaux. Cette solution n’a d’intérêt que pour écouter du Dolby Surround sur un périphérique qui supporte plusieurs canaux mais pas le Dolby Surround (c’est plutôt rare).

Si vous voulez tester le décodage, vous pouvez ouvrir cette vidéo YouTube dans VLC. C’est une vidéo de test pour le Chace Surround Stereo, une technologie qui utilise la même matrice que le Dolby Surround (je reparlerais des concurrents du Dolby Surround un jour). Ça permet de bien entendre la séparation des canaux, même si c’est évidemment assez artificiel : dans la réalité, on se retrouve rarement avec quelque chose qui sort de la voie centrale et rien sur les autres (même chose avec le canal surround).

Pour terminer, un petit truc : le concept de base du Dolby Surround a été réutilisé en Dolby Digital et en DTS avec les variantes 6.1. Le Dolby Digital EX et le DTS ES Matrix utilisent en effet une seconde enceinte centrale (à l’arrière) et sa partie audio provient du flux des canaux surround, déphasés comme en Dolby Surround.

FAQs

What is multi in Dolby surround? ›

When you see “Multi In” on the AV/AVR's display, this means the unit is decoding the audio signal as multi-channel PCM. This typically indicates that the source device is decoding and processing the native audio codec, whether that's Dolby or DTS based.

What is the correct combination of the 5.1 audio system? ›

The most common surround sound specification, the ITU's 5.1 standard, calls for 6 speakers: Center (C), in front of the listener; Left (L) and Right (R), at angles of 60°; Left Surround (LS) and Right Surround (RS) at angles of 100–120°; and a subwoofer, whose position is not critical.

What is multi-channel stereo on Denon receiver? ›

Original sound mode
Sound mode typeDescription
Multi Ch StereoThis mode is for enjoying stereo sound from all speakers.
Rock ArenaThis mode simulates the expansive sound of a live concert in an arena.
Jazz ClubThis mode simulates the experience of being in an intimate jazz club.
4 more rows

What is Dolby surround Mode? ›

Conventional stereo creates dimensional sound in front of you. Dolby® surround sound expands on stereo to deliver sound from the sides, behind, and even above you — creating a natural, multidimensional sonic environment based on the science of how humans hear.

Which surround sound mode is best? ›

If you get a choice of either Dolby Digital surround or DTS, we recommend using DTS. This surround format for either 5 or 7 channels is currently only available on Blu-ray discs. It is the same quality as CD. As such, it offers best surround audio quality currently available.

Is Dolby Surround sound worth it? ›

You can listen to Dolby Atmos on any headphones. There is no need for extra money to purchase suitable headphones. You get more immersive quality and three-dimensional sound effects. The movies, videos, and games feel more real, and you get invested to a greater extent.

How many speakers do I need for 5.1 surround sound? ›

5.1 Surround Sound

A 5.1 configuration is the standard format for DVD, Blu-ray, and many streaming services. It features five speakers – left, right, center, left rear surround, right rear surround – and one subwoofer.

What is the difference between Dolby Atmos and Dolby audio? ›

Dolby Atmos was created as an extension of Dolby Audio, allowing for an even more immersive experience when watching movies or listening to music in surround sound.

How many speakers are in a Dolby Digital 5.1 setup? ›

For a 5.1 system, there are three front-channel speakers, two rear-channel speakers, and one subwoofer.

What is multi PCM vs Dolby surround? ›

The main difference between them is the amount of compression used and the number of channels supported. Dolby Digital is a compressed format that supports up to 5.1 channels of audio, while PCM audio is an uncompressed format that supports up to 8 channels of audio.

What is the best surround sound setting for movies? ›

A good 5.1-channel system will give you a full surround sound experience. Most DVD and Blu-ray™ media, some Super Audio CDs (SACDs), broadcast TV, and many streaming sources are in 5.1-channel format. Going to 7.1 channels improves the directionality of sound effects and helps you feel more of your entertainment.

Is Dolby Digital better than DTS? ›

DTS uses a different method of compression than Dolby Digital, called adaptive transform coding, which can result in higher bitrates and better sound quality. DTS can support up to 7.1 channels of surround sound, which means that it can provide even more immersive audio than Dolby Digital.

What is the best Dolby format? ›

Dolby Audio technologies
  • Dolby Digital Plus. Enjoy vibrant, high-quality surround sound from all your favorite entertainment with Dolby Digital Plus™. ...
  • Dolby Digital. The industry standard for content creators, Dolby Digital provides ultra-efficient compression without impairing quality. ...
  • Dolby TrueHD.

What is the difference between Dolby stereo and Dolby Surround? ›

Stereo creates a sound-field that, more or less, is shaped like a performance stage that is situated in front of you–as if you're sitting in a theater. (Surround sound recreates this same performance stage, but it adds the ability to place sounds to the sides and behind the listener.)

Which Dolby is best? ›

Dolby Atmos Soundbar For TV: Our Recommendation
  • Yamaha YAS-209 200 Watt Bluetooth Soundbar - 23% off.
  • boAt AAVANTE Bar 3150D 260W 5.1 Channel Soundbar - 40% off.
  • Bose Smart Soundbar 700 - 20% off.
  • LG SL4 300W 2.1 Ch Sound Bar - 41% off.
  • boAt AAVANTE Bar 2050 160W 2.1 Channel Soundbar - 66% off.

Is multichannel PCM better than Dolby Digital? ›

Which is best, Dolby Digital or PCM? PCM is uncompressed raw audio. Dolby Digital is compressed audio (somewhat like an MP3), which is essentially the PCM version, and compressed in a lossy manner. So, in general, PCM will sound better, since the Dolby Digital version is made from it.

What is the difference between 2 channel and multi-channel? ›

Rather than two-channel sound, a home theater boasts multichannel surround sound. Two-channel sound gives a left and a right speaker effect, while multichannel surround sound adds a front center speaker between the front left and right speakers — plus two surround speakers for the sides of the room.

What is multi audio? ›

Multichannel audio may refer to: Stereophonic sound, namely two channel audio. Surround sound, more than two channels, with loud speakers in the front, back and sides. Ambisonics, or full-sphere surround sound audio.

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Author: Sen. Emmett Berge

Last Updated: 13/12/2023

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Name: Sen. Emmett Berge

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